Por qué está cambiando el clima

El clima de la Tierra ha cambiado muchas veces y de muchas formas. Sabemos mucho sobre las causas y efectos naturales del antiguo cambio climático, y este conocimiento nos permite decir con seguridad que el cambio climático moderno es el resultado de la actividad humana.

Pero, ¿cómo podemos saber tanto sobre el clima del pasado lejano?

Comprender los cambios climáticos antiguos

En el pasado, los pueblos antiguos de todas las culturas notaron y registraron las condiciones climáticas de diferentes maneras: en la literatura, en su oratoria, en sus diarios y en sus obras de arte. Y cuando se inventaron los instrumentos meteorológicos, pudimos medir y registrar con precisión las observaciones de una manera más científica.

La lectura más larga de las mediciones de temperatura tomadas con termómetros proviene del centro de Inglaterra y se remonta a 1659. A finales del siglo XIX, los termómetros se usaban en todo el mundo y permitían estimaciones precisas de la temperatura media de todo el planeta. Es por eso que 1880 es a menudo el primer año que muestra cambios en la temperatura promedio del planeta en gráficos.

Pero, ¿cuándo hay tiempos aún más remotos?

Hay muchas formas de reconstruir el estado del clima en el pasado lejano. Por ejemplo, los fósiles pueden decirnos el tipo de temperaturas que prevalecieron hace millones de años, porque sabemos que muchas plantas y animales solo pueden vivir dentro de un rango de temperatura estrecho.

Una fuente muy importante de información sobre los climas antiguos proviene de los núcleos de hielo, como los extraídos de la capa de hielo de la Antártida. Esta masa de hielo, de 4 km de espesor en algunos lugares, es en realidad una acumulación de nieve que ha caído durante miles de años. 

En este hielo, hay burbujas de aire atrapadas en ese momento por la nieve, lo que nos da un retrato de los cambios a lo largo del tiempo en la composición de los gases en la atmósfera. Así es como sabemos que la cantidad de dióxido de carbono presente en la atmósfera hoy en día es mucho, mucho mayor de lo que ha sido durante al menos 800.000 años (sí, el hielo cerca de la base de la Antártida tendría esta edad, mientras que en otros lugares tiene más de dos millones de años).

También se pueden extraer datos climáticos importantes del propio hielo. Los cambios muy pequeños en los átomos de hidrógeno y oxígeno del hielo indican la temperatura cuando cayó la nieve.

Utilizando esta evidencia, los científicos han demostrado que el planeta se ha calentado y enfriado muchas veces durante los últimos 800.000 años, por lo que la llamada Edad de Hielo surgió y desapareció en reiteradamente. La evidencia de esta historia climática antigua se puede encontrar en todo el planeta. Por ejemplo, los núcleos de sedimentos extraídos del fondo del océano llevan a la misma conclusión.

En conjunto, los núcleos de hielo y sedimentos nos muestran que existe un vínculo claro entre la cantidad de dióxido de carbono en la atmósfera y la temperatura de la tierra. Cuando el planeta estaba caliente, la concentración de dióxido de carbono era alta; cuando el planeta estaba frío, la concentración de dióxido de carbono bajaba. Hoy en día, la concentración de dióxido de carbono en la atmósfera supera en más del 40% cualquier nivel alcanzado en los últimos 800.000 años y sigue aumentando rápidamente.

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